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在软件吞噬硬件的时代如何才能开发出真正伟大

  编者按:本文来自First Round Review,它们准备的文章既讲故事,又向创业者提供具有很强操作性的建议。在软件日益吞噬硬件的时代,如何才能开发出伟大的硬件产品?曾参与开发过诸多著名硬件产品的MacBeth在本文中给出了自己的建议,帮助硬件初创公司更好地激起人们的想象力,开发出能真正改变世界的一流硬件产品

  软件正在吞噬硬件,这听起来似乎有违直觉,因为现在很多创新性的硬件产品正风生水起,从Android Wear、SmartThings到Sproutling和Nest再到备受外界期待的iWatch。不过曾参与过iPod、Jawbone腕带和FiftyThree的Pencil等著名硬件的设计开发工作的Adam MacBeth坚持认为,现在是软件为王的时代,软件正在慢慢吞噬着硬件。人们以前往往认为,只要有好的工业设计和包装就能开发出出色的硬件产品。现在已经不是这么回事了,在目前的硬件开发过程中,与好的工业设计等相比,更为重要的是与硬件协作的出色的软件系统

  随着技术的发展,Dragon Innovation等公司的出现使得生产、供应链和分销等方面的工作越来越容易,成本也越来越低,一大批硬件初创公司也雨后春笋般出现。近日,在接受First Round Review采访时,MacBeth分享了自己的一些建议和经验,帮助硬件初创公司更好地激起人们想象力,并真正开发出能够改变世界的一流硬件产品

  FiftyThree开发的触控笔Pencil被外界普遍认为是近年来最美观、最具革命性的硬件产品之一,这实至名归。Pencil根据人们的使用习惯提供完全人性化的用户体验,你真的就能像使用铅笔那样使用它,它甚至没有开关按钮,你用Pencil的笔尖点击iPad屏幕即可直接使用,而橡皮擦就像普通铅笔一样位于笔的末端,用于修改。这一切在很大程度上都要归功于连接设备和应用的智能软件

  硬件产品不能仅具备一项功能。很多公司开发出的硬件产品仅具有一种功能,这其实是非常危险的,因为他们很容易会被行动迅速、规模更大的竞争对手所开发出的多功能产品所淘汰

  我看到的那些最有趣的硬件设备都是将物理世界中的元素诉诸软件,以使其更新换代。编程能让很多看似不可能的事情变得可能。如果你今天购买一辆Tesla Model S,由于软件更新在重塑硬件性能方面发挥的重要作用,这辆车会在6个月后发生巨大的变化

  在目前的环境下,想脱颖而出的最好办法就是提供一个能够将用户生活方方面面连接起来的出色软件体验,这是产品差异化的核心所在。此时,出色的工业设计变得不再那么重要,你需要的是差异化的软件再加上恰当的产品品牌、优美的外观和舒适的手感等。如果你能做到这些,那么你就已经具备成为下一个苹果或特斯拉的条件了。也正是在这种环境下,优秀的初创公司能够利用软件去抗衡甚至超越那些巨头公司

  (1)你需要想出一个人们线)你需要组建一支由多学科技术人才共同组成的团队,同时确保团队间能实现无缝沟通

  传感器最近很长一段时间都受到了人们的极大关注,其中的因为在于它能够让我们从周围世界中搜集数据,然后通过软件对其进行控制。低功率无线电技术也开启了一个新的领域:物联网,它能够让我们以全新的方式同生活中的物体进行互动,这样的例子还有很多

  你首先应该着眼那些已经能够获取数据的新领域,然后看看能从中发现哪些机遇。在这个过程中,最重要的一点就是思考人们到底需要什么。一般来说,人们往往需要那些能够降低生活成本、提高生活便捷度、实现更好的健康状态和生活质量的技术

  血压监测技术是上面所说的新技术的典型案例。Cue这款设备能够通过检测血液和唾液样本来帮助人们更好地监测自己的身体状况,大大降低了人们的健康检测成本。由于传感器已经存在,所以你无需重新开发,你仅需通过软件为用户提供优质的用户体验就能取得成功

  如果你已经找到了一个需要解决的有价值的问题,你接下来需要思考的就是如何通过硬件为用户提供端对端的体验来解决这个问题,以实现为用户提供最多的价值的目的。这时就需要硬件和软件的紧密整合

  上文提及的智能触控笔Pencil的对用户的价值在于用户真的就能像使用铅笔那样使用它,提高了使用便捷度。平板电脑能够区分Pencil和用户手掌触屏的不同,因此用户不用担心手掌会误触屏幕,这也是给用户带来的价值的体现。这两个例子都体现了这么一个道理:硬件和软件的紧密结合能够帮助用户在没有任何指导的情况下就能实现对设备的有机操作

  为了给用户提供优质的设备使用体验,你需要加强团队里多领域技术人才间的紧密合作:用户体验、音讯设计、工业设计、制造、市场推广和工程设计等。组织架构和相互间清晰畅通的沟通非常重要。你不能将精力投放在错误的地方

  首先,将工程设计和制造功能分开。为了确保能够利用现有的有限资源生产出设计出的产品,两者间当然需要紧密的合作。不过,这两者有具有全然不同的技术特质和进度节奏,当现有的主要制造资源都投放在一个产品上时,工程设计资源就应该已经转移到下一个产品上了。不要让它们保持在同一个时间节奏上

  其次,千万不要让硬件设计师领导一个硬件产品的设计。应该由软件团队负责领导产品的功能开发。软件与产品的最终用户体验直接相关。理想的用户体验一旦确定,项目负责人就应该和不同领域的技术人才一道去研究究竟能够将产品做到什么程度。最后,软件团队负责将所有的研究结果进行综合,确保产品能够与固件更新、新的应用和web服务保持同步

  我也看到过一些创业公司让制造团队领导工程设计团队(包括软件和电气工程),最后只能开发出蹩脚的硬件产品

  开发生产硬件需要面临多个技术领域的挑战,因此你需要的是那种跨学科型人才。这种人才是那些了解功率管理、无线电信号、小设备的网络通讯等方面技术的软件系统工程师。问题是,现在这种人才并不好找。我给初创公司创始人的建议是,去招聘那些通才,这对硬件初创公司同样适用。这类人才能够对整个系统的协同运转有更全面的了解,那些具有计算机科学专业背景的通才往往能够解决任何软件方面的问题

  如果你能够带来超出用户期待的用户体验,或是让用户觉得就像是发生了什么神奇的事一样,那么你就成功了。例如,用户使用你的产品后突然感觉产品更轻了、更易操作了,或是新增了超出用户想象的新的功能,这样用户就会对你的产品立刻产生好感。所有这些都离不开软件

  硬件厂商面临的最大挑战之一就是如何实现硬件和软件团队间的有效沟通和协作。人们往往会做很多无用的假设。硬件工程师团队可能会对软件的响应时间进行假设,而软件工程师团队可能会对设备的手感进行假设,双方之间往往缺乏有效的沟通,仅凭自己的假设做出一些决策,最后导致生产出的设备出现各种问题。如果硬件团队和软件团队能够就各自的假设与对方进行沟通,很多问题都可以避免的

  如果你的80%的资源都用在了软件开发上,用在工业设计和硬件设计方面的资源很有限,那么你就要确保负责后者的团队在整个团队中同样具有发言权,让他们的声音被听到,因为他们对在产品尺寸、材料和成本等方面存在的限制性因素更为了解。这样的沟通对确保产品的顺利开发至关重要

  为了解影响设备的物理限制条件,有效的沟通至关重要。在设备开发中,有几种限制性因素你必然会遇到:目前的技术能实现什么样的功能,你能提供什么,你的制造商的制造水平如何,你需要多长期限内将产品推向市场等等。将这些限制性因素列一个清单,然后确定哪些限制障碍是真正存在的,哪些是可以克服解决的

  “你注定会遇到很多障碍,别人也一样。你一旦跨越了这些障碍,你就可以占据主导地位。”

  你需要尽自己最大的努力跨越在这个过程中遇到的种种障碍,如果确实跨越不过去,你需要退后一步,看看能否在其它方面进行创新

  为其它公司的硬件产品开发应用会面临更多的限制性因素,想象一下苹果为那些想开发iPhone应用的人们设定的那么多准则和规范就知道了。如果你为自己的硬件产品开发软件应用,你便有机会打破这些约束壁垒,不过你需要确保在不牺牲产品品味的情况下才这么做

  应对这些约束性因素的最好办法就是确保团队的每个成员都按照同一规范行事。产品开发负责人要对这个唯一的规范进行有效控制,并做到对其进行及时、统一的更新。很多团队没有将产品的分销因素考虑进来。如果你的产品在货架上停留太长时间会怎样,这个是你需要了解的。如果电池去了会怎样?受潮了又会怎样?零售渠道对硬件初创公司而言非常重要。如果你不能保证你的产品在开箱后能够完美运行,成功从何而来。因此不要仅仅关注产品的质量,物流问题同样需要关注

  所有这些考虑都必须成为规范的一部分,而且要保证团队所有成员都熟知这一规范。这样一来,团队所有成员就能齐心协力克服同一难题,最终找到最有效、最明智的产品开发解决方案

  做好硬件就是要平衡好理想和现实的关系。理想召唤你去开发真正伟大的产品,而现实会敦促你去开发出能真正出货的产品

  硬件初创公司究竟该如何看待外包,这是MacBeth思考的最多的问题之一。很多硬件初创公司没有独自生产设备的技术和制造经验和能力,大规模生产就更不可能了,而将这项工作外包出去的成本又比以往任何时候都要低

  MacBeth经常看到会看到一些硬件初创公司面临这样的挑战:“作为一家规模尚小的硬件初创公司,我们没有能力独自生存设备,因此我们需要别人帮助我们完成这份工作。”

  如果你将这些工作外包给另一家公司,对方如果无法在规定的期限内交货或是质量不过关,这会搞砸一切。相比外包,找到靠谱的合作伙伴更重要。如果你找到的合作伙伴能够真正了解你的产品、预算和交货需求等,这将会是非常靠谱的合作伙伴,你也会省不少心。在这种情况下,你最好在一开始就将设备生产工作让合作商去完成,这样你就能了解设备的整个生产过程,并根据需要做出调整

  随着时间的推移,你的团队的跨专业的技术人才会越来越多,这样你可以将曾经外包出去的部分工作拿回来自己完成。你最好指派专门的人员或团队负责处理与合作伙伴的关系,他们负责与合作厂商沟通决定究竟该如何制造你的新设备

  将那些搅局的因素(如劣质和低产出)与出色的变革性因素(如创新性技术和优质的用户体验)严格区分开来。你需要和合作伙伴一道避免搅局因素的出现,同时要留住那些出色的变革性因素。如果你不了解你的产品差异性是什么,那么你很有可能没有找准方向。如果你的生产合作伙伴说他们可以帮助你实现产品的差异化,你要知道这意味着你的竞争对手也能做出同样的东西,所以这显然不是一个可持续的差异化产品

  关于什么能够和别人分享,什么不能,这个你必须权衡好。不过MacBeth也表示,硬件初创公司也需要实际一点,因为就连苹果公司也会和其它的生产商进行合作

  你可能要说了,谁不会这样做呢。事实是,很多情况下,人们并不能真正做到像“人”一样思考。技术的目的就是服务大众,而不是相反。这对硬件更是如此,因为硬件就是用于与用户进行交互的产品,因此你的产品必须让用户感到舒服,看起来自然

  要记住,物体都是有情感价值的。人们会因为真正喜欢一个设备而去购买它。如果你想开发出人们真正喜欢的产品,就不要让任何丑陋的元素有存在的空间。因此在产品推出前要非常慎重。如果产品在公司内部员工试用期间就已经经常出错了,将这样的产品推向市场后,后果将是灾难性的。用户如果对某款产品不满意,他们会毫不保留的说出自己的不满。很多公司就是因为用户的抱怨而一蹶不起的

  为用户开发产品的目的就是满足他们的日常互动需求,包括与电脑、手机、平板和汽车等的互动。在你开发产品时,你必须仔细思考用户的日常生活究竟是什么样的。用户到底在做什么?用户会期望在某时某刻从你的产品中获得什么样的功能

  软件使得为用户开发产品变得更为容易。软件对硬件产品有越强的控制力,你就能越容易通过软件让产品满足用户的需求

  最好的产品是那种能够减轻用户负担的产品。这也正是软件的魅力所在。作为软件工程师或是产品开发者,你需要做的就是为用户减轻越来越多的负担。这也是我经常问自己如下几个问题的原因, 我们为何不能为用户解决这个问题?用户为何必须要走这一步,我们为何不能替他们完成这一步? 我们为用户减轻的负担越多,为他们解决的问题越多,产品的用户体验就越好,它也就会自然而然地成为人们生活必不可少的一部分